Quando, em 1947, quase por acidente, o químico norte-americano Willard Libby Frank, da Universidade de Chicago (Berkeley) descobriu o isótopo carbono-14 (14C, ou radiocarbono) e define sua taxa de decaimento, não caiu imediatamente percebeu a formidável implicações de suas descobertas para a ciência cujo objeto de estudo foi o passado, tais como arqueologia, geologia ou para Paleoanthropology. Algo que iria mostrar em breve, e seria uma revolução nos métodos de datação absoluta de materiais diferentes, permitindo estabelecer datas com uma precisão sem precedentes. As conclusões sobre o C14, finalmente publicado em 1949, encantou-lhe honras descobridor, fama e reputação em todo o mundo, além de um lugar nos livros de história e um Prêmio Nobel em 1960. Mas Como? Datação por radiocarbono é baseado e por que é tão importante? O princípio do método está baseado é facilmente compreensível: a existência de relógios "radioactivos". Tal como outros elementos da tabela periódica, -base de carbono da vida orgânica conhecido que ocorre na natureza em diferentes formas, chamadas de isótopos. No seu caso, três isótopos: C12, C13 e C14. Curiosamente, o C14 é o mais raro eo único todos instável, desintegrando-se, naturalmente, para gerar N14 (azoto 14), processo extremamente lento durante o qual emite arquivamentos beta perceptibles- fraco, mas de forma constante.

O tempo que leva para se decompor átomos meia C14, ou meia-vida, é ± 5.730 anos, o que significa que após esse período ou uma meia-vida, um objeto será metade deste átomos de isótopos. Decaimento radioativo segue um modelo exponencial, então depois de 11.460 anos (duas meias-vidas) o seu número será reduzido a átomos? do montante inicial; depois de três meias-vidas a 1/8, e assim por diante. Portanto, conhecer a quantidade inicial de C14 presente em um material e medindo quanto tempo você deixou em sua análise, você pode determinar com grande precisão a idade de restos arqueológicos de dezenas de milhares de anos de idade.

Algumas aplicações do sucesso retumbante C14 Este método tem, por exemplo, excepcionalmente útil para estabelecer a cronologia dos achados pré-históricos como o famoso Otzi, o corpo de um homem pré-histórico descoberto em 1991 nos Alpes. Era um caçador que, ao morrer, foi naturalmente mumificados por congelamento. Otzi, como ele batizou sua querida osamente descubridores- é um dos casos mais modernos e bem sucedidos de datação por radiocarbono, embora idade final para estabelecer outras técnicas também foram usados, alguns com base em "relógios radioativos" (como isótopos oxigénio), e outro ADN ou análise ambiental. Analisando C14 através do cabo de madeira de seu machado, um comprimento de ± 5.300 anos foi obtido, colocando o achado na Idade do Bronze.

A concentração atmosférica de C14 é transmitido naturalmente a viver através do CO2 (dióxido de carbono), que as plantas absorvem durante a fotossíntese e se acumula nos seres da cadeia alimentar. A única vez que ele pára a absorção de C14 em organismos vivos é a morte; em seguida começa a diminuir o nível de isótopo pela constante de velocidade de decomposição. Assim, através da medição do C14 restante numa amostra de tecido usando um contador Geiger partículas beta obter idade com alta fiabilidade. Mas erros de cálculo iniciais corrigido No entanto, devemos reconhecer que Libby definir em 1949 a média de vida de uma pequena ou C14 erro: ??? Segundo seus cálculos foi 5568 para você, mas a pesquisa recente mostrou que o número exato é 5730 para você, pequena ou margem? erro de ± 162 anos, felizmente, tem sido sanada no tempo. Além disso, Libby assumido que os níveis atmosféricos do C14 manteve-se constante ao longo do tempo. Mas, na verdade, descobriu-se recentemente que a concentração pode variar devido ao pequeno como variações no campo magnético e do clima mudança do planeta, como o aumento de CO2 experimentado desde a Revolução Industrial, com sua enorme queima de combustíveis fósseis, Fez C14 prumo taxa entre 1750 e 1950 (o chamado efeito Suess).

Curiosidade: com a proliferação de testes nucleares entre 1950 e 1970, os níveis ambientais de C14 duplicou em apenas duas décadas, um tempo recorde. Em tais circunstâncias, decidiu-se tomar 1950 como o padrão ("a? O 0") em datação radiométrica, porque antes dessa data nenhuma dessas oscilações dramáticas foram dadas.

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